Eind november plofte een uitnodiging van Handelsbanken op een select aantal Tilburgse deurmatten. ‘Hé, is dat niet Lucia van Syracuse, met d’r kaarsenkroon? Je weet wel, die heilige die in de derde eeuw voedsel en hulp bood aan de christenen, die zich in de catacomben verscholen voor vervolging’, zal menigeen hebben uitgeroepen bij het aanschouwen van de fraaie illustratie op de voorkant.

Zeker! En daar had de afzender een reden voor. Bij Handelsbanken kozen ze namelijk niet toevallig voor 13 december om hun nieuwe Tilburgse onderkomen feestelijk in gebruik te nemen. Op die dag wordt in Zweden, moederland van de bank, immers het feest van de vrijgevige Santa Lucia uitbundig gevierd.

Bij het openklappen van de uitnodiging komt de idee nog duidelijker binnen bij de invitees: In plaats van een cadeau ontvangen wij liever een donatie ten behoeve van Quiet, een Tilburgs initiatief voor verzachten van armoede.

Die oproep vol symboliek schoot zijn doel niet voorbij. Sterker nog, de genodigden en Handelsbanken doneerden samen maar liefst €5.000, zodat Quiet onlangs een cheque voor dit bedrag in ontvangst mocht nemen.

Band met Tilburg

Daar willen wij meer van weten, hoog tijd derhalve voor een bezoekje aan het gloednieuwe kantoor van Handelsbanken Tilburg, op de derde etage van een kantorenflat aan de Professor Cobbenhagenlaan. Wat meteen opvalt bij binnenkomst: een kingsize panoramafoto van de Heuvel. Alweer geen toeval, aldus Erwin Boons, accountmanager zakelijk. “Bij Handelsbanken hechten we heel erg aan het wortelen in het lokale. Het is niet voor niets dat alle vier de mensen die hier werken een sterke band met Tilburg hebben. En kijk hier”, Boons wijst op de Zweedse vlag aan de muur, “geel en blauw, net als die van Tilburg.” Alsof het zo heeft moeten zijn.

Saai en voorzichtig

De sfeer ten kantore lijkt in niets op het cliché van een bankfiliaal. Dat gevoel wordt nog eens versterkt als even later het vrijwel voltallige personeel gezellig aanschuift voor de gezamenlijke boterhammen. En de klanten dan? Accountmanager particulieren Bas Spapens – hoe Tilburgs wil je een achternaam hebben? – legt uit: “We zijn wat je noemt een relatiebank, we richten ons op, zeg maar, de bovenkant van de markt.”

“Je mag ons gerust saai en voorzichtig noemen”, zegt kantoordirecteur Marco van Tongeren. “Bij ons geen bonussen en targets, waardoor je wordt geprikkeld om complexe en riskante producten aan te bieden. Door die voorzichtigheid hoeven we minder af te boeken, waardoor we weer een betere prijs voor de klant kunnen bedingen. Zo simpel is het.”

Bewust van armoede

Genoeg gebankierd, nu het armoede verzachten. Erwin Boons: “Ralf Embrechts en Esther Croes van Quiet gaven een presentatie op een netwerkbijeenkomst, en we waren gegrepen door hun verhaal. Dan praat je wat door, en kom je vanzelf op ideeën.” Marco van Tongeren: “Als je bij een bank werkt heb je het meestal goed. Maar dat betekent in ons geval niet dat we blind zijn voor mensen die het niet breed hebben. Ik ben zelf opgegroeid in Tilburg-Noord. Mijn vader werd op z’n 54e werkloos, dan is het voor een gezin met vijf kinderen ook opeens even anders. Echte armoe hebben we niet gekend, maar sindsdien begrijp ik wel hoe snel het kan gaan als het tegenzit.”

Erwin Boons: “Je hoort het regelmatig op het schoolplein, op sportclubs. Dan gaan ze op kamp of een tripje, en wordt er automatisch van uitgegaan dat de ouders wel even een bijdrage ophoesten. Nou, zo simpel is dat lang niet voor iedereen. En leg het een kind maar eens uit. Dat schrijnt, toch?”

Netwerk inschakelen

Dat de armoede niet uit Tilburg verdwijnt door hun gift, realiseren de heren zich terdege. “Nee, daar is heel wat meer voor nodig”, zegt Erwin Boons. “Wij willen ons dan ook graag als bank, maar ook als persónen, structureel inzetten voor Tilburg, voor Quiet. Neem die € 5.000. We hebben Quiet gevraagd: waar is veel behoefte aan bij jullie members? Kwamen we uit op huishoudelijke apparaten. Nou, daar zijn wij in ons netwerk mee aan de slag gegaan: hoe kunnen we dat bedrag tegen gunstige voorwaarden in zoveel mogelijk goede apparaten omzetten? Zodat zoveel mogelijk mensen in armoedesituaties er iets aan hebben.”

Bij de foto hierboven: Quiet’s Ralf Embrechts en Esther Croes krijgen een symbolische cheque van Handelsbanken-directeur Marco van Tongeren. Assistent-accountmanager Sabine van den Broek en Erwin Boons kijken instemmend toe.